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'Calavera Gris'

Descubierta por casualidad una nueva especie de dinosaurio en Sudáfrica

Hasta ahora se pensaba que el fósil pertenecía a una mutación de un saurio muy presente en la zona

 

Fósil del embrión de un ’Massospondylus’, dinosaurio con el que se confundía la nueva especie. - D. SCOTT (UNIVERSIDAD DE TORONTO)

EUROPA PRESS
09/08/2019

Una nueva especie de dinosaurio ha sido descubierta por casualidad por una estudiante de doctorado de la Universidad de Witwatersrand, en Sudáfrica, después de haber sido identificado incorrectamente durante más de 30 años.

El equipo de esta institución dirigido por Kimberley Chapelle ha reconocido que el fósil no solo pertenecía a una nueva especie de sauropodomorfo, dinosaurios herbívoros de cuello largo, sino a un género completamente nuevo.

El espécimen ha recibido el nuevo nombre de Ngwevu Intlokowhich que significa "calavera gris" en el idioma Xhosa, elegido para honrar la herencia sudafricana. Ha sido descrito en la revista académica PeerJ.

30 AÑOS DE ENGAÑO

El profesor Paul Barrett, supervisor de Chapelle en el Museo de Historia Natural del Reino Unido ha explicado el orígen del descubrimiento: "Este es un nuevo dinosaurio que se ha estado ocultando a plena vista. El espécimen ha estado en las colecciones en Johannesburgo durante aproximadamente 30 años, y muchos otros científicos ya lo han examinado. Pero todos pensaron que era simplemente un extraño ejemplo de Massospondylus ".

El Massospondylus fue uno de los primeros dinosaurios predominantes al comienzo del período Jurásico. Encontrados regularmente en todo el sur de África, estos reptiles pertenecían a un grupo llamado sauropodomorfos y finalmente dieron origen a los saurópodos, un grupo característico por sus largos cuellos y enormes patas, como el famoso Diplodocus. A raíz del hallazgo, los investigadores han comenzando a mirar más de cerca a muchos de los supuestos especímenes de Massospondylus, creyendo que hay mucha más variación de lo que se pensaba.

NUEVO MIEMBRO DE LA FAMILIA 

Chapelle también ha señalado por qué el equipo pudo confirmar que este espécimen era una nueva especie: "Para asegurarse de que un fósil pertenece a una nueva especie, es crucial descartar la posibilidad de que sea una versión más joven o más antigua de un especies ya existentes. Esta es una tarea difícil de lograr con fósiles porque es raro tener una serie completa de fósiles de una sola especie. Afortunadamente, el Massospondylus es el dinosaurio sudafricano más común, por lo que hemos encontrado especímenes que van desde embriones hasta adultos. En base a esto, pudimos descartar la edad como una posible explicación de las diferencias que observamos en el espécimen ahora llamado Ngwevu intloko".

El nuevo dinosaurio ha sido descrito a partir de un solo espécimen bastante completo con un cráneo notablemente bien conservado. El nuevo dinosaurio era bípedo con un cuerpo bastante grueso, un cuello largo y delgado y una cabeza pequeña y cuadrada. Hubiera medido tres metros desde la punta de su hocico hasta el final de su cola y probablemente era omnívoro, alimentándose tanto de plantas como de pequeños animales.

Los hallazgos ayudarán a los científicos a comprender mejor la transición entre el período Triásico y Jurásico, hace unos 200 millones de años. Conocido como un momento de extinción masiva, las últimas investigaciones parecen indicar que florecieron ecosistemas más complejos en el Jurásico más temprano de lo que se pensaba.